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Las plataformas de e-learning o Learning Management System (LMS) son espacios virtuales de aprendizaje orientados a facilitar  experiencias productivas de capacitación a distancia de profesionales y estudiantes, por lo que sirven tanto para empresas como para entidades educativas.

A priori, la definición de lo que es una plataforma LMS parece sencilla, pero es bastante habitual la confusión terminológica. Por ejemplo, las plataformas LMS a veces se confunden con los sistemas de gestión de contenidos (CMS o Content Management System), las herramientas de colaboración (CT o Collaborative Tools) y los entornos virtuales de enseñanza (VLE o Virtual Learning Environments).

Un aspecto que propicia esta confusión es el análisis habitual de las plataformas a partir de sus funcionalidades. La mayor parte de presentaciones de una plataforma se realizan a partir de la descripción de sus funciones y herramientas y olvidan la finalidad o intención para la que se han diseñado la plataforma.

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Diferencias y características comunes

En el mercado existen diversas plataformas o aplicaciones de LSM, cada una de ellas diferente tanto en los servicios de fondo, como a nivel de lógica y  requisitos. No obstante, todas ellas tienen también algunos estándares comunes en cuestiones de funcionalidad y características técnicas.

Una de las principales clasificaciones a nivel de tipología de las plataformas LMS es el tipo de licencia, factor que va a tener una notable influencia en el coste final de adquisición para el usuario. Estos son los dos tipos principales:

Plataformas LMS bajo licencia. Una licencia es un contrato entre un autor, un titular de los derechos de explotación o un distribuidor y el licenciatario del programa informático que es el consumidor, el profesional o la empresa, a fin de utilizar el software cumpliendo una serie de términos y condiciones establecidas dentro de sus cláusulas libremente. Dichos  términos y condiciones incluyen remuneración.

Plataforma LSM en abierto. En el año 2002 la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) mencionó por primera vez el término recursos educativos en abierto. Los recursos educativos en abierto, también llamados recursos de libre acceso, son materiales didácticos, de aprendizaje o de investigación que están en el dominio público y pueden ser usados ​​mediante una licencia de propiedad intelectual que permite su reutilización o adaptación. Algunas de las plataformas LMS más utilizadas son: Dokeos, Sakai o Moodle.

Factores a tener en cuenta a la hora da adquirir una plataforma LMS

Lo más importante es que la plataforma sea la adecuada a las necesidades de la empresa o institución educativa, por lo que se deben evaluar y valorar factores como:

  • Infraestructura.
  • Funcionalidades,
  • Intención.
  • Contenidos.
  • Actividades y configuración de los ejercicios.
  • Interfaz.
  • Interacción.
  • Compatibilidad y  mantenimiento son criterios a atender.

Por supuesto, el coste final para el usuario es otro de los factores importantes y también muy complejo, puesto que las opciones de gama alta no siempre garantizan unos niveles adecuados de calidad. Por otro lado, algunas soluciones ofrecen versiones rápidas y fáciles de instalar que, en un primer momento, pueden parecer válidas, pero no ofrecen todo lo que la organización puede necesitar en el futuro.