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El estudio de las galaxias barradas es de gran relevancia dentro del campo de la astronomía por las siguientes dos razones:

  • Es altamente probable que habitemos una de las principales galaxias barradas: La Vía láctea.
  • Los más recientes estudios han confirmado que en la barra se verifican procesos que afectan a todo el conjunto galáctico.

¿Qué son las galaxias barradas?

Son galaxias planas con un patrón espiral en forma de disco, un bulbo central  y generalmente dos brazos. Poseen además una barra de estrellas que cruza todo el diámetro de la galaxia y de la cual cuelgan los brazos.

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Según la separación de los brazos pueden ser:

  • SBa: Brazos muy unidos y gran zona central.
  • SBb: Intermedias entre SBa y SBc.
  • SBc: Brazos muy sueltos.
  • SBd: Brazos extremadamente separados  y zona central imperceptible.

En las galaxias barradas se distinguen varias partes: una central alargada llamada bulbo y una barra que conecta con los brazos espirales. El bulbo está rodeado por una estructura aplanada, conocida como el disco, que contiene los brazos espirales. Tanto el Bulbo como el disco están rodeados por un halo esférico.

Son galaxias de tamaño intermedio entre las elípticas y las irregulares gigantes.Tienen color azulado. Dentro de una galaxia espiral, el bulbo es más rojizo, mientras que el disco suele ser azulado; las galaxias espirales están rodeadas por un halo amarillento o rojizo de estrellas, normalmente agrupadas en cúmulos estelares.

Las barras influyen en el movimiento de las estrellas, del gas interior y de los brazos. 

La vía láctea: ¿una galaxia barrada?

La vía láctea es probablemente la galaxia barrada más conocida, estudiada y cercana. Contiene al sol y todos los planetas que hacen parte de su sistema,  es además  la estructura galáctica que habitamos. Recibe su nombre porque proyecta en el cielo una forma parecida a una mancha lechosa. Los más recientes estudios apuntan a que tiene 4 brazos espirales y un agujero negro en su núcleo.

La siguiente tabla contiene las principales estimaciones numéricas relacionadas con esta gran masa galáctica:

 

N.° de estrellas que la forman

 

Diámetro en kpc[1]

 

 

Diámetro del disco

 

Distancia del centro al Sistema Solar

 

100 millones

 

 

30 kpc

 

De 100.000 a 180.000  años luz

 

 

25.000 años luz

 

¿Por qué se presume que la Vía Láctea es una galaxia barrada espiral?

Como habitamos dentro de ella,  no podemos obtener  imágenes panorámicas de la Vía láctea, solo se obtienen vistas desde el interior del disco, la presunción de que se trata de una galaxia barrada resulta de varias consideraciones:

  • Los colores de luz que predominan en la Vía láctea y la cantidad de polvo medido por los astrónomos coinciden con los de otras galaxias barradas espirales típicas.
  • Se deduce su forma plana por la vista de la banda brillante de estrellas obtenida desde el interior del disco.
  • La concentración de estrellas obtenidas en tomas telescópicas la diferencian de los grupos estelares dispersos que presentan las galaxias elípticas.

Particularidades de las galaxias barradas

Los estudios de los  especialistas concluyen que las galaxias barradas están muriendo,  es decir que su elevada edad  disminuye su capacidad de producir estrellas.

¿Qué procesos se verifican en el interior de las galaxias barradas?

Procesos de canalización de materiales que se producen en las barras y migran hacia los núcleos:

  • Propician explosiones y formación de estrellas
  • Alimentan el agujero negro central de la galaxia.

Las galaxias barradas son agrupaciones estelares recientes, y sus barras son evidencia de la madurez de las mismas.

La barra desempeña una importante labor de transporte gaseoso hacia el interior  de la galaxia; dicho flujo tiene una incidencia significativa en la capacidad de crear estrellas en el color y en su composición química.

Pero la mayor repercusión que tiene el estudio de las galaxias espirales barradas radica en el hecho de que muy probablemente habitamos una de ellas: la Vía Láctea.

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Autor

Equipo de Expertos

Universidad Internacional de Valencia