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El progresivo envejecimiento poblacional que vienen experimentando muchos países, incluida España, y sobre el que comentábamos en una entrada anterior del Blog, tiene un impacto importante tanto en la economía como en la calidad de vida de las personas mayores y de la sociedad en general.

El aumento de la población mayor española se ha dado por diversos factores. Uno de ellos es el incremento en la esperanza de vida, que fue provocado por la disminución de las tasas de mortalidad, las mejorías en los sistemas de salud, de higiene pública y de saneamiento, así como en la alimentación de la población (Serrano, Latorre, y Gatz, 2014). La esperanza de vida en España es actualmente una de las más altas del mundo, siendo de 79,9 años para los hombres y 85,6 años para las mujeres (IMSERSO, 2015).

En este contexto, una de las preocupaciones de los profesionales del ámbito de la Gerontología se refiere al aumento de casos de demencia y de enfermedad de Alzheimer, así como sus consecuencias tanto para las personas que lo sufren como para sus familiares y cuidadores.

Datos del último Informe Mundial de Alzheimer (Alzheimer’s Disease International, 2015) estiman que 46,8 millones de personas padecen algún tipo de demencia, siendo que 10,5 millones de ellas viven en Europa. La tendencia es que estas cifras sigan creciendo, llegando a 131,5 millones de personas con demencia en todo el mundo en el año 2050.

De acuerdo con este mismo informe, el aumento de la prevalencia de demencias se asocia directamente con el aumento de la edad. En Europa, por ejemplo, se ha detectado que los casos de demencia se duplican en cada incremento de 6,5 años sobre la edad de la persona.

Pero, ¿qué son la demencia y la enfermedad de Alzheimer? Según define la OMS, “la demencia es un síndrome –generalmente de naturaleza crónica o progresiva– caracterizado por el deterioro de la función cognitiva (es decir, la capacidad para procesar el pensamiento) más allá de lo que podría considerarse una consecuencia del envejecimiento normal. La demencia afecta a la memoria, el pensamiento, la orientación, la comprensión, el cálculo, la capacidad de aprendizaje, el lenguaje y el juicio.”

Por otro lado, la enfermedad de Alzheimer es la causa de demencia más común entre las diversas enfermedades y lesiones que afectan al cerebro, como pueden ser también los accidentes cerebrovasculares. La enfermedad de Alzheimer abarca entre el 60 y el 70% de los casos de demencia.

Existen diversas instituciones que se dedican a investigar sobre esta enfermedad, como es el caso de la Fundación Pasqual Maragall. Otras asociaciones de familiares de personas con Alzheimer y otras demencias (CEAFA) ofrecen apoyo a las personas que padecen demencia y a sus familiares. A pesar de toda la investigación e interés científico y social, a día de hoy no se ha encontrado un tratamiento capaz de curar la demencia o de revertir su evolución progresiva.

Algunos investigadores nos aconsejan que empleemos estrategias para prevenir, o al menos retrasar el desarrollo de las demencias. Entre las actividades que podemos hacer para mejorar nuestra salud cerebral, están el entrenamiento cognitivo con el uso de videojuegos, aprender a tocar un instrumento musical o a expresarse en otro idioma. Practicar actividad física con regularidad, mantener una alimentación saludable y evitar el estrés son otras estrategias eficaces (Redolat y Mesa-Gresa, 2015; Redolat y Mesa-Gresa, 2016). En definitiva, esas autoras sugieren que las tareas que suponen mayor desafío para el cerebro son las más beneficiosas para mantener la salud cerebral.

Por otra parte, el avance de las tecnologías de la información y la comunicación (las TICs) ha posibilitado que se desarrollen herramientas para facilitar la vida cotidiana de las personas que conviven con los síntomas de las demencias. Un ejemplo reciente de ello es la aplicación móvil que fue desarrollada por una niña de tan solo 12 años para ayudar a su abuela que tiene Alzheimer. Esta aplicación se llama Timeless, o “Eterno” en castellano, y ofrece herramientas que utilizan la identificación facial en fotografías, permitiendo que el paciente reconozca a sus familiares y amigos (ver noticia de El Mundo).

Otra herramienta que fue diseñada para ayudar a los pacientes y sus cuidadores, llevada a cabo por una empresa española, es la aplicación AlzhUp. Se trata de una plataforma que ofrece diferentes terapias de estimulación cognitiva científicamente validadas y personalizadas para cada usuario de acuerdo con sus necesidades específicas. El lanzamiento de esta aplicación está previsto para abril de 2017, pero ya está disponible su versión beta, que puede ser descargada aquí.

A modo de resumen de lo que se ha presentado aquí, les recomiendo que vean este vídeo, en el que además nos enseñan los retos que afrontan los familiares que conviven y cuidan a esas personas en una batalla cotidiana contra el olvido.

Referencias:

Alzheimer’s Disease International (2015). World Alzheimer Report 2015. The global impact of dementia: An analysis of prevalence, incidence, cost and trends. Recuperado de: http://www.worldalzreport2015.org/

El Mundo (2016). Una niña de 12 años diseña una aplicación móvil que ayudará a los pacientes con Alzheimer. Recuperado de: http://www.elmundo.es/salud/2016/09/20/57d924c5e5fdea40318b45c6.html

IMSERSO (2015). Informe 2014. Las personas mayores en España. Madrid: IMSERSO.

OMS – Organización Mundial de la Salud (2016). Demencia. Recuperado de: http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs362/es/

Redolat, R., y Mesa-Gresa, P. (2015). Brain health as a key concept in the development of stretegies for delaying age-related cognitive decline and Alzeimer’s disease. Journal of Parkinson’s Disease & Alzheimer’s Disease, 2, 2, 4. Recuperado de: http://www.avensonline.org/fulltextarticles/jpa-2376-922x-02-0014.html

Redolat, R., y Mesa-Gresa, P. (2016). Reta a tu mente, desafía a tu cerebro: Complejidad ambiental y salud cerebral. International Journal of Developmental and Educational Psychology INFAD Revista de Psicología, 1, 2, 201-210. doi: 10.17060/ijodaep.2016.n2.v1.548. Recuperado de: http://www.infad.eu/RevistaINFAD/OJS/index.php/IJODAEP/article/view/548/494

Serrano, J. P., Latorre, J. M., y Gatz, M. (2014). Spain: Promoting the welfare of older adults in the context of population aging. The Gerontologist, 54, 5, 733-740. doi: 10.1093/geront/gnu010

 

Enlaces de interés:

Alzhup: http://www.alzhup.com/Reta/es/

Bicicleta, cuchara, manzana (documental de Carles Bosch): http://www.rtve.es/alacarta/videos/version-espanola/version-espanola-bicicleta-cuchara-manzana/1342369/

CEAFA – Confederación Española de Asociaciones de Familiares de Personas con Alzheimer y otras Demencias: http://www.ceafa.es/

Fundación Pasqual Maragall: https://fpmaragall.org/

Fundación Vodafone (2012). Capacidades y oportunidades de innovación en TIC para Alzheimer. Recuperado de: http://www.fundacionvodafone.es/sites/default/files/informe_isciii_sobre_alzheimer_y_tic.pdf

 

Vídeo relacionado:

AlzhUp en TVE: Dia Mundial del Alzheimer 2016:

https://youtu.be/h_xrCpiuVTo

Mônica Donio Bellegarde

Coordinadora del Máster de Gerontología y Atención Centrada en la Persona